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Harley Sitner no planeaba tener un taller de reparación de carrocerías. Es un emprendedor tecnológico de oficio con una larga permanencia en Microsoft en su currículum, y ayudó a lanzar algunos negocios a lo largo de su carrera, incluida una línea de cuidado de la piel y una guardería. La reparación de furgonetas no estaba en su plan de 10 años, es decir, hasta que compró su primera furgoneta camper VW en 2008.

Es difícil reparar camionetas viejas, dijo Sitner, y luchó por encontrar una tienda en el noroeste del Pacífico que pudiera ayudarlo a obtener las piezas que necesitaba para su nueva compra. Luego encontró un pequeño taller de reparación de furgonetas en Seattle, WA, llamado Peace Vans. El negocio estaba a punto de cerrar sus puertas, lo que le dio una idea a Sitner: ¿y si compraba el lugar?

Estaba como wow, creo que puedo hacer esto. soy apasionado Sé lo que necesita el mercado, recordó entre risas. Mi esposa estaba como ¿En serio? ¿Esto es lo que quieres hacer a continuación? Pero lo hice.

Cuando Sitner se propone algo, está claro que realmente no hay nada que lo detenga. Han pasado seis años desde que compró la tienda y Peace Vans es ahora un pequeño imperio escondido detrás de una tienda bastante corriente en el barrio Sodo de Seattle. Sitner ha hecho crecer el negocio hasta convertirlo en uno de los talleres de reparación de autocaravanas más grandes de los Estados Unidos, con un equipo de personas talentosas en la reparación de carrocerías. Él atribuye el rápido crecimiento de la empresa al excelente servicio al cliente, la profunda experiencia y un ambiente comunitario.

Peace Vans se compone de tres partes. El primero y más grande es el taller de reparación, que cuenta con una lista de espera de un mes y ofrece arreglos para todo tipo de autocaravanas retro, especialmente Vanagon Westfalias. La mayoría de las reparaciones son básicas y se centran en cuestiones de seguridad como los frenos y el combustible. Algunos casos son más serios y requieren actualizaciones en motores o transmisiones. Menos aún son los proyectos a medida, que Sitner solo asume cuando alguien tiene una visión muy clara y razonable de lo que quiere. De hecho, Sitner dice que una vez le ofrecieron su propio programa de televisión sobre reparaciones de furgonetas a medida, pero lo rechazó. Querían que pusiera un acuario en una camioneta, dijo. ¡Eso es ridículo!

Cuando visité la tienda Peace Vans a principios del otoño, las camionetas camper estaban alineadas de punta a punta en el patio lateral, tres en profundidad. Sitner señaló proyectos específicos, como una camioneta que una pareja de padre e hijo había conducido desde la costa este hasta Seattle para una renovación de invierno. Esto es típico, dijo Sitner. Muchos de sus clientes vienen de muy lejos porque tener una Vanagon Westfalia no es tarea fácil y encontrar un buen taller de reparación es un gran problema. Las piezas pueden ser difíciles de encontrar, aunque Sitner dijo que VW recientemente creó un negocio completo dedicado a crear piezas nuevas para sus vehículos más antiguos.

Es difícil trabajar en estas camionetas, dijo Sitner. La mayoría de los que trabajamos son hijos de los 80, y los 80 fueron un período extraño en la ingeniería automotriz. En este punto, muchos de los vehículos que reparamos tienen entre 30 y 40 años y tienen mantenimiento diferido.

Sitner también cultiva relaciones con personas que fabrican ciertas piezas para camionetas antiguas (algunas incluso están impresas en 3D) y Peace Vans a veces también desmonta camionetas antiguas para obtener piezas. Aún así, dijo, este es un negocio difícil de seguir adelante. La reparación de furgonetas retro es un arte en extinción, algo de lo que es muy consciente mientras trata de mantener a sus empleados comprometidos. Después de todo, el negocio depende de personas con conocimiento de nicho.

También puede alquilar autocaravanas de Peace Vans, que es la segunda rama del negocio de Sitners. Por un precio no tan bajo, Sitner te entregará las llaves de una furgoneta VW retro equipada con todo el equipo que necesitas para una semana o dos en el desierto del noroeste del Pacífico. Las camionetas vienen con refrigeradores, camas plegables, techos elevables, mesas y otras características bien pensadas. Por lo general, los visitantes de fuera de la ciudad los reservan con meses de anticipación y planean explorar el noroeste del Pacífico durante los meses de verano.

La tercera parte del negocio de Peace Vans es nueva. Se han asociado con Mercedes-Benz para convertir las furgonetas Mercedes 2019 en autocaravanas. Para las personas que están interesadas en una experiencia de autocaravana de alta gama, este es el camino a seguir, dijo Sitner. Cuando lo visité, estaba asesorando a una pareja mayor sobre sus opciones para decorar su nueva camioneta Mercedes-Benz, incluido un remolque para bicicletas eléctricas y suficiente potencia para soportar otros elementos esenciales.

No se debe olvidar en esta ecuación comercial la capacidad de Sitner para construir una comunidad sólida, que es más que probable que sea el secreto de una clientela profundamente leal. Dijo que las personas a menudo traen paquetes de seis cervezas a su oficina al final del día y piden consejos gratuitos sobre las mejores actualizaciones que pueden hacer en sus camionetas. Está feliz de compartir lo que sabe porque realmente cree tanto en este estilo de vida que también lo vive. Sitner regresó recientemente de Burning Man, donde durmió todo el tiempo en su autocaravana VW granate. Van life evoca autenticidad y nostalgia, de tiempos más simples, de evasión y desconexión, dijo.

Sitner también está decidido a compartir el amor por la camioneta con su hija de ocho años. Recientemente, realizaron un viaje de cuatro noches en una camioneta de padre e hija a la Península Olímpica. Pasaban el tiempo juntos haciendo manualidades, leyendo y cocinando su propia comida. Nunca hubo una vez un papá, ¿puedo usar tu teléfono? o Papá, estoy aburrido, dijo. eso es magia

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