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Wesley Kwok y Cullen Chen comenzaron su marca de relojes independientes, Nodus, hace solo dos años. Desde entonces, han duplicado su producción y lanzado una gran cantidad de modelos de relojes de herramientas exitosos y de venta rápida. Se podría atribuir este éxito a la tenacidad de su modelo de negocios, que rechazó Kickstarter, se basó en los ahorros de su propia vida y requirió que los dos construyeran una cadena de suministro sólida entre los productores de piezas asiáticos. Se podría acreditar su excelente diseño y su ojo para lo que quieren los entusiastas de los relojes (acabado de calidad, utilidad de reloj de herramientas, ensamblaje basado en los Estados Unidos y movimientos altamente regulados y precisos).

O se podría decir que el éxito estuvo destinado desde el momento en que los dos compañeros de secundaria y preparatoria se regalaron simultáneamente sus primeras automáticas.

Tengo un SKX007 para él, dice Kwok. Y luego se da la vuelta y saca un Orient Ray para mí.

Sí, los primeros relojes de buceo perfectos, dice Cullen.

Diría que ahí fue cuando realmente nos fue cuesta abajo, dice Kwok. O cuesta arriba, según se mire.

Cuesta arriba parece correcto. Recientemente nos sentamos con los dos cerca de su base de operaciones en Los Ángeles para hablar sobre sus inspiraciones, los desafíos de iniciar y administrar una micromarca, el diseño de relojes de herramientas y más.

P: ¿Cómo se metieron los dos en los relojes?
R: Cullen Chen: Supongo que a los demás les gustan los relojes. Tienes un reloj, y luego tienes esa personalidad en la que quieres profundizar, y comienzas a obsesionarte con eso. Soy una persona obsesiva por naturaleza. Comenzó con computadoras y luego guitarras, y luego obtuve mi primer reloj, y fue cuesta abajo desde allí. Esto fue en la universidad.

P: ¿Cuál fue tu primer reloj?
A: CC: Fue mi regalo de graduación de la escuela secundaria. Era una marca de tienda departamental, un reloj de $200. El primer reloj que usé en mi vida. Lo rompí cuando andaba en patineta. Obtuve un cronógrafo de cuarzo Seiko después de eso, y eso fue lo que inició mi pasión. Empecé a modificar Seikos, y así fue como llegué a ensamblar.

Me encanta Seiko. Esa fue mi primera marca favorita. Son tan modificables. Las comunidades por ahí. Fue algo divertido de hacer en el costado.

Wesley Kwok: Y luego, para mi graduación de la escuela secundaria, mi papá me compró un reloj deportivo de cuarzo Tissot, el PRC200. No es realmente tan especial, ningún entusiasta de los relojes sabría lo que es.

CC: Es una marca de tienda por departamentos.

W.K.: Sí. Pero me encantó. El tamaño era bueno, brazalete cómodo, el contrapeso en el segundero era el logo de Tissot. Miras más y más profundo y encuentras todas estas capas. Empecé a pelar la cebolla y nunca llegué al fondo. Siempre había algo nuevo que podías ver en el reloj.

Así que nos metimos en ello al mismo tiempo, pero de forma totalmente independiente. Salimos a cenar y me di cuenta de que llevaba un reloj. Luego terminamos regalándonos nuestras primeras automáticas.

P: ¿Y cuándo decidiste iniciar tu propia marca de relojes?
R: WK: Originalmente no teníamos planes de iniciar un negocio. Me mudé aquí a Los Ángeles después de graduarme de la universidad. Estaba trabajando en la industria de la música. Cuando era niño, siempre supe que quería comenzar algo con él. Pensé que iba a ser una cafetería, o algo para divertirse.

Habiendo tomado demasiadas cervezas, decidimos diseñar un reloj. Pensamos, se ve bastante bien, ¿crees que alguien lo compraría? Entonces nos preguntamos cuánto costaría. Así que fuimos a Asia a visitar estas fábricas y luego juntamos todas estas cosas. Simplemente comenzó a suceder.

P: Llevas alrededor de dos años. Y la cantidad de relojes que ya ha sacado es fenomenal. Por lo general, con las micromarcas, ese crecimiento es mucho más lento. Tengo curiosidad por saber cómo has conseguido salir tan rápido de la puerta.
R: WK: Tan pronto como lanzamos el primero, se suspendió, pero se llamaba Trieste, ya comenzamos a trabajar en Avalon, y luego, tan pronto como lo hicimos, comenzamos con Retrospect. Entonces, mientras trabajamos en la producción y el envío y el control de calidad y esas cosas, en el back-end todavía estábamos trabajando con nuestros ingenieros para desarrollar cosas nuevas.

En todo lo que hacemos, queremos hacerlo al menos un orden de magnitud mejor que el promedio. Y una de esas cosas, como dijiste, para todas las micromarcas, se está moviendo muy lentamente. Así que queríamos mostrarle a la gente que esto es algo real para nosotros, no somos solo una marca de hongos. Una forma en que lo hicimos fue no pasar por Kickstarter. Ponemos nuestros propios ahorros en esto. Pero también para producir modelos, para demostrar que se tomaban esto en serio.

P: Tengo curiosidad por ese reloj descontinuado, el Trieste, ya que fue el primero. ¿Por qué lo suspendiste?
R: WK: Se llamaba Trieste. Queríamos algo que no fuera ofensivo de ningún modo, nada de fundas acolchadas, el tamaño tiene que ser modesto, 41 mm, en términos de estilo, no queríamos que fuera demasiado vintage. Tenía que ser serio, solo un buzo elegante. Usamos buenos movimientos: el STP111 así como el NH35. Cristal de zafiro, inserción de bisel de zafiro. Los colores eran solo burdeos, azul y negro. Así que era muy conservador. Era nuestra forma de probar el mercado, solo para ver si había demanda para nuestro lenguaje de diseño y para un reloj diseñado y ensamblado en Los Ángeles.

La idea era que si no resonaba y las ventas eran horribles, cerráramos todo. Era nuestra forma de bajo riesgo de quemar los ahorros de toda nuestra vida.

CC: Es mejor que apostar.

Nodus Avalón

P: ¿Y cuánto costó?
R: WK: Empezó en $300 a $500.

CC: $500 para el movimiento suizo. Entonces, obviamente, nuestro enfoque en ese entonces, para responder a su pregunta sobre cómo crecimos rápidamente, fue que nos dirigimos ante todo a la comunidad de entusiastas de los relojes. Estuve en los foros todos los días durante tres años antes de comenzar con Nodus. Así que sabía lo que la gente quería. Así que los apuntamos. Y seguíamos siendo una marca muy exclusiva para entusiastas de los relojes. Pero hemos visto un gran crecimiento hacia los compradores de relojes por primera vez. Todo ha sido un crecimiento orgánico, a través de penetrar en ese grupo de entusiastas de los relojes y luego crecer fuera de eso.

Pero ese primer reloj fue más un homenaje que otra cosa, en comparación con nuestros otros relojes. Parecía un poco como un Blancpain Fifty Fathoms. Esa fue una de nuestras inspiraciones. Desde ese modelo, hemos ido más hacia nuestros propios diseños originales.

P: Los diseños de sus relojes son extremadamente versátiles y parecen atraer a una amplia audiencia. ¿Cuáles dirías que son tus señas de identidad en el diseño?

CC: Hablamos mucho de esto: ¿Cuál es ese elemento de diseño unificador? Porque no es como una cosa concreta.

WK: Cuando piensas en Rolex, piensas en manos de Mercedes; Tudor, las manos de copo de nieve.

CC: Pero hemos tenido gente que dice, Oh, ese es un reloj Nodus. Pero no sé qué [define nuestros relojes] exactamente.

WK: Hay ciertas cosas que nos guían en el diseño. Por ejemplo, tener una esfera limpia y minimalista. Intentamos hacer muchas tonterías con un reloj. Queremos que sea limpio y enfocado, en lugar de ser llamativo. Solo queremos que sea funcional.

Hay algunas cosas que diría que son los pilares de Nodus. Una es que está diseñado y ensamblado en Los Ángeles. Creo que parte de la razón por la que resuena entre los clientes es que en la industria relojera, especialmente las marcas más antiguas son conocidas por tener un pésimo servicio al cliente. Ciertas grandes marcas, escucho tantas historias de terror sobre lo lento que es su tiempo de respuesta. Entonces, tener operaciones en EE. UU. nos permite hacerlo en una semana.

Hay un poco de romance detrás de esto, que esto se construyó más adelante. Y todo está regulado en cuatro posiciones, lo que creo que es algo que le gusta a la gente en la comunidad de relojes. Tome a alguien de la calle y probablemente no sepa lo que eso significa. Pero una de las razones por las que la comunidad de relojes se aferró tanto a nosotros es porque entendemos las cosas que quieren en un reloj.

CC: Y funcionalidad. Llevamos nuestros relojes. Nuestros diseños reflejan eso.

P: ¿Cómo se corre la voz?

CC: Venta directa, una de las desventajas es que no tienes una tienda física que la gente pueda visitar. Así que tratamos de dar la vuelta al país todos los años con esta nave nodriza [Ed. Nota: Un estuche Pelican lleno de relojes]. Vamos a ver reuniones en las principales ciudades y tratamos de conocer gente.

WK: Tratamos de conectarnos con los grupos RedBar en cada ciudad que visitamos. De hecho, nos iríamos en unas pocas semanas para ir a Buffalo, Trenton, Toronto y Ottawa.

CC: Acabamos de tener uno en Los Ángeles hace unas semanas.

P: Quiero hablar sobre el punto de precio. Algunas marcas estadounidenses jóvenes que anteriormente estaban en el rango de $ 500 están haciendo movimientos suizos y otros extras que elevan el precio por encima de $ 1,000. Aún no has hecho eso. ¿Es eso parte del plan?
R: CC: Hay múltiples razones para nuestro punto de precio. Hemos estado subiendo nuestros precios en los últimos años, lentamente. Porque hemos estado aumentando nuestra calidad. Pero hay un punto dulce para este tipo de relojes. Ese es el rango de menos de $ 1,000.

WK: La palabra Nodus en realidad significa nodo o intersección en latín. Abarca cuáles son nuestros valores y cuál es nuestra misión. Queríamos ofrecer lo mejor de ambos mundos, ya sea entre diseño antiguo y moderno, ya sea calidad y accesibilidad. Tener este precio para nosotros es una buena manera de demostrar que aún podemos ofrecer toda la calidad que desea en un reloj. No queremos pasar de $1,000, y no creo que lo hagamos nunca.

Al principio, creo que nos subestimamos el precio, porque no tomamos en cuenta la parte integrada de Estados Unidos. Y eso aumenta el costo. Pero ahora, creo que alrededor de $ 400 a $ 700 es donde nos sentamos cómodamente, y no creo que eso suba pronto.

Muchas marcas de relojes pequeños hablan de eliminar al intermediario, lo que significa operaciones físicas. Pero el intermediario del que hablábamos no es eso, está en el lado de la producción. Todas las grandes empresas, incluso los Rolex, no van directamente a las instalaciones de producción, todas pasan por estas empresas de gestión de proyectos. Eso puede sumar del 50 al 70 por ciento del costo total del reloj, y lo eliminamos.

Ese es un beneficio, pero el otro beneficio es que tenemos una idea más amplia de cómo funciona la industria. Entonces podemos entrar y decir, ¿cómo intentamos eso un poco diferente? No estaban limitados por el alcance de la operación de estos intermediarios. Así que la mayor parte de nuestra inversión el año pasado fue para trabajar realmente en nuestra cadena de suministro para que podamos hacer este tipo de cosas.

P: ¿Cuántos relojes fabrica al año?
R: WK: Es el año dos, por lo que es difícil de decir, porque se duplica cada año. Sin embargo, estamos trabajando para llegar a mil.

P: Y parece que estás vendiendo todo.
R: CC: Eso también es un desafío para nosotros.

WK: Te sorprendería lo estresante que es eso.

CC: Porque siempre queremos tener un inventario para las personas. Y a veces no se ve bien no tener nunca nada en stock. La gente quiere comprarlo cuando lo ven.

P: Cuando sale de gira y le muestra a la gente sus relojes, ¿qué tipo de cosas dicen sobre ellos?
R: WK: Una cosa que escuchamos mucho es que no es un homenaje. Creo que los entusiastas de los relojes se están cansando un poco del homenaje Sub. Personalmente, no tenemos nada en contra de los homenajes. De hecho, tengo un Sub homenaje, un Squale 1545 Heritage. Me encanta, es un gran reloj. Pero vimos esto como una forma de dejar que nuestros jugos creativos fluyan un poco mejor. Se sintió más nosotros hacer esto. Y creo que a muchos entusiastas les encanta poder arriesgarse con un diseño que no se ha probado ni visto en 70 años.

Especialmente cuando hacemos giras en los EE. UU., les encanta todo el espíritu estadounidense que hay detrás. Traer la mayor cantidad de trabajo posible aquí sin sacrificar el precio o la calidad.

Algo de lo que hablamos después de cada reunión es que las personas en esa reunión gravitaron hacia un modelo pero no hacia los otros. En Texas, todo el mundo amaba el Avalon, pero el Contrail no recibió mucha atención.

P: Este reloj parece nuevo.
R: WK: Este es un prototipo que sale en diciembre.

CC: Es nuestra doble corona, un bisel interno que gira.

WK: Se llama la Dualidad.

P: ¿Qué me puedes decir al respecto?
R: CC: Toda la idea era la dualidad, por lo que tenía dos lados. Entonces, un tema general para este reloj son las cosas en pares. Dos coronas, dos colores, dos usos. Es un reloj de buceo, pero también tendrá una variante de bisel de doce horas, si quieres viajar. Esto abarca todo lo que hemos aprendido en los últimos dos años. Cada reloj mejora. Porque estaban en constante aprendizaje. Ya sea su acabado, una determinada parte que necesita mejoras. Siempre estaban mejorando. Esto será la culminación de lo que hemos aprendido.

P: Cuantos milimetros tiene el diametro?
R: WK: Cuarenta.

P: Bien. En realidad parece un poco más pequeño. Iba a decir 38, 39.

R: WK: De hecho, vamos a lanzar un reloj de 38 mm. Hay tres nuevos modelos que salen este año. La Dualidad es una de ellas. Los otros dos son parte de una serie que llamamos la serie Sector, que es una especie de demostración artística sobre la versatilidad de un estuche bien diseñado. Va a ser un caso compartido, pero una variante de campo o de buceo. Vemos en algún lugar más adelante haciendo un piloto y un reloj de vestir, con el mismo ADN.

P: Parece que nos estamos acercando a los relojes totalmente fabricados en Estados Unidos. Pero también parece que eso se va a poner caro. ¿Habéis pensado alguna vez en hacer un reloj completamente americano? ¿Cómo podría hacerlo a su precio?
R: WK: Para nosotros, se trata menos de dónde se fabrica y más de la calidad. En una situación ideal, sí, traeríamos todo lo que podamos a los EE. UU., solo porque es más fácil para nosotros controlar lo que sucede cuando podemos ir a las fábricas y tener algún papel que desempeñar en el acabado, o lo que sea. El único problema que hemos encontrado es que de todas las máquinas CNC que hemos encontrado en EE. UU., que pueden hacer lo que queremos, lo único que pueden hacer es cortar el metal, el acabado realmente no está a la altura, a menos que podamos acudir a las empresas. que ya tienen operaciones en EE.UU. Pero luego hay otro costo, no solo porque sus salarios son más altos, sino también porque son intermediarios. Eso quita uno de los pilares de Nodus, que es la entrega de valor.

Supongo que la mejor manera de verlo es, si podemos hacerlo nosotros mismos, si alguna vez tenemos suficiente efectivo para invertir en algún tipo de máquina, entonces lo consideraremos. Pero solo si podemos garantizar que la calidad será tan buena como la que estamos recibiendo actualmente.

CC: Es difícil. Porque China ha estado haciendo trabajos en metal para relojes durante 30 o 40 años. Y en Estados Unidos, no hay nadie. Han tenido 40 años de experiencia haciendo eso. [En China] pueden hacerlo mucho mejor, mucho más barato y mucho más rápido.

WK: Lo que falta en los EE. UU. es realmente el conjunto de habilidades. No hay nadie que pueda cepillarse tan bien como los chinos. Incluso los suizos están subcontratando a China ahora debido a ese conjunto de habilidades específicas.

CC: Seiko, por ejemplo, todos sus estuches se fabrican en China, o al menos en algún lugar de Asia que no sea Japón. Y su fenomenal trabajo de casos.

P: ¿Qué marcas de relojes, grandes o pequeñas, te inspiran?
A: CC: Nos gustan muchos de ellos. Antes de comenzar esto, nos encantaban muchas de estas micromarcas, que ahora son nuestros competidores entre comillas. Pero en realidad son solo amigos. Marcas como Helios, de Vancouver. Todo el mundo los conoce porque tienen unos diseños y una calidad fenomenales. MKII en Filadelfia.

WK: Bill Yao es, no quiero decir un mentor. Pero es una de las micromarcas originales. Fue pionero hace diez años. Éramos fanáticos mucho antes que Nodus. Entonces, cuando finalmente lo conocimos, de antemano estábamos muy nerviosos. ¿Qué vamos a decir? Idolatramos a este tipo durante tantos años.

Nos reunimos con él en Windup, y luego nos reunimos para colaborar en algo, y después de la reunión salimos a cenar. Y en lugar de sostener sus cartas cerca de su pecho, fue realmente abierto sobre todo, nos dio consejos. Ahora hablo regularmente por teléfono con él solo para hacer un resumen de lo que hemos hecho, y él da su opinión sobre lo que debemos y no debemos hacer. Es un tipo increíblemente amable. A veces tiene una mala reputación debido al tiempo de espera de muchos de sus relojes. Al final del día, si no quieres esperar, entonces no lo compres. Pero nos acaba de dar información que no podríamos haber obtenido a menos que hubiésemos hecho esto durante diez años.

P: ¿Estás colaborando con él en algo ahora mismo?
R: WK: No, ahora no. Tal vez lo hagamos algún día en el futuro. Creo que está demasiado ocupado y estaba demasiado ocupado. Pero es algo de lo que me gustaría hablar con él eventualmente.

CC: ¿Cuál es tu percepción de las colaboraciones? ¿Quieres ver eso más en esta industria?

P: Es una idea súper interesante y no está sucediendo en este momento. Entiendo porque. No dirijo una micromarca y sé cuánto trabajo hay. Pero creo que, como fanático de los relojes, sí, cuando mencionaste la palabra colaboración, mis oídos se agudizaron. La combinación de ustedes y Bill Yao probablemente generaría algo realmente único.

CC: Vemos tantas colaboraciones en otros mercados, como cerveza, ropa. ¿Por qué no estos pequeños relojes?

WK: Es algo que ha estado en nuestras mentes. Queremos ser una de las pequeñas marcas que impulsa la colaboración. No consideramos que ser una compañía de relojes independiente intente acabar con todos los demás. La legitimidad es todo lo que necesitamos para ser un negocio real para pasar de donde estamos ahora a una marca seria. Para nosotros, la única forma real de obtener esa legitimidad es si toda la industria, nosotros y todos nuestros supuestos competidores, obtienen esa legitimidad. Orion, Halios, MKII, Raven, EMG, todas estas marcas son increíbles. Todos tenemos que levantarnos juntos y tratar de obtener legitimidad, en lugar de tratar de cagarnos unos a otros, esto Compra lo mío, no es su tipo de cosas.

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